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Chinas massive Bemühungen, DNA von seinem Volk zu sammeln, beunruhigen Wissenschaftler

Forscher sammeln im ganzen Land genetisches Material von Männern, um strafrechtliche Ermittlungen zu unterstützen, befürchten jedoch, dass die Daten ausgenutzt werden könnten.

Eine Studie, die Chinas Bemühungen enthüllt, die DNA von Millionen Männern zu sammeln, um zur Aufklärung von Verbrechen beizutragen, hat bei Forschern Bedenken hinsichtlich der Privatsphäre und der Einwilligung geweckt.

Sie sagen, dass die Menschen kaum Einfluss darauf haben, wie ihre Informationen verwendet werden, und sich wahrscheinlich der Auswirkungen der DNA-Sammlung für ihre Familien nicht bewusst sind.

Im Jahr 2017 gaben chinesische Staatsmedien zunächst das Ziel der Regierung bekannt, eine landesweite forensische DNA-Datenbank aufzubauen.

Genetische Daten von mehr als 70 Millionen Menschen werden für massive Profilierungszwecke gespeichert

Ein am 17. Juni vom Australian Strategic Policy Institute (ASPI), einer in Canberra ansässigen Denkfabrik, veröffentlichtes Dokument enthüllt zum ersten Mal den Umfang und die wesentlichen Elemente des Programms: Die Polizei sammelt im ganzen Land DNA von männlichen und weiblichen Jungen im schulpflichtigen Alter seit einigen Jahren.

Dem Bericht zufolge beabsichtigen sie, die DNA-Profile von etwa 10 % der männlichen Bevölkerung des Landes, also bis zu 70 Millionen Menschen, zu sammeln und zu speichern.

Mithilfe dieser DNA-Profile lassen sich dem Artikel zufolge genetische Verbindungen zur gesamten männlichen Bevölkerung Chinas herstellen, die rund 700 Millionen Menschen umfasst.

Nach Angaben der chinesischen Regierung soll die Datenbank das Aufspüren von Tätern erleichtern, bei denen es sich überwiegend um Männer handelt.

Allerdings wird die Operation in dem Bericht auch als Teil der Bemühungen der Regierung beschrieben, die soziale Kontrolle zu „vertiefen“.

Eine DNA-Datenbank mit Informationen über Menschen, die noch nie wegen einer Straftat verurteilt wurden, ist beispiellos, sagen Wissenschaftler und Menschenrechtsgruppen.

„Es ist wirklich einzigartig.

„Kein anderes Land macht das“, sagt Mechthild Prinz, forensische Genetikerin am John Jay College of Criminal Justice in New York.

„Sie gehen einfach raus und nehmen normale Bürger mit.“

„Es ist ein bisschen schwer“, bemerkt sie.

Forscher befürchten auch, dass die Datenbank dazu genutzt werden könnte, jeden zu verfolgen, der sich der Regierung widersetzt.

„Diese Sammlung hat nichts mit Kriminalität zu tun – sie hat alles mit Tyrannei zu tun“, sagt Maya Wang, Forscherin der in Hongkong ansässigen gemeinnützigen Organisation Human Rights Watch.

Nach Angaben von ASPI baut die Datenbank, die vom chinesischen Ministerium für öffentliche Sicherheit verwaltet wird, auf früheren Initiativen zur DNA-Sammlung auf.

China unterhält wie andere Regierungen eine große Datenbank mit DNA-Proben von mutmaßlichen oder verurteilten Kriminellen.

Menschenrechtsorganisationen haben gegen die DNA-Sammlung ethnischer Minderheiten in Tibet und der nordwestlichen Provinz Xinjiang des Landes protestiert.

Umstrittene Daten

Die Art der genetischen Daten, die China sammelt, ist besonders umstritten, da sie dazu verwendet werden können, Familienmitglieder aufzuspüren, die keine DNA-Proben bereitgestellt haben.

Die Datenbank enthält Informationen zu Short Tandem Repeats (STRs), bei denen es sich um wiederholte DNA-Abschnitte handelt, die nur für das Y-Chromosom gelten und bei Männern derselben Abstammung bemerkenswert vergleichbar sind.

Y-Chromosomen-spezifische STRs sind bei Männern derselben männlichen Abstammung bemerkenswert vergleichbar.

Dies bedeutet, dass eine Y-STR-Probe eines unbekannten Mannes mit allen seinen männlichen väterlichen Verwandten verknüpft werden kann.

Wenn Y-STR-Daten mit anderen Daten wie Stammbäumen verknüpft werden, kann eine Person identifiziert werden. Die Datenbank wurde 2019 von chinesischen Behörden verwendet, um einen Verdächtigen zu identifizieren, der 2008 in Guangzhou einen Mord begangen hatte.

Die Polizei analysierte DNA vom Tatort und fand in der Datenbank eine Übereinstimmung mit einem Cousin des Mannes, der zuvor wegen Einbruchs festgenommen worden war. Dies reichte aus, um eine Verbindung zum Mörder herzustellen, der in Malaysia lebte. Als er das nächste Mal das Land betrat, wurde er von der chinesischen Polizei festgenommen.

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Strafverfolgungsbehörden in anderen Ländern haben diese Strategie bei strafrechtlichen Ermittlungen eingesetzt.

Experten sagen jedoch, dass die Daten normalerweise für eine bestimmte Untersuchung erhoben und dann verworfen werden, während China beabsichtigt, Y-STR-Profile für immer aufzubewahren.

Laut Prinz ist diese Datenerhebung in den meisten Ländern streng reguliert, für die chinesische Datenbank gibt es jedoch keine Gesetze.

Die ASPI-Forschungsautoren sammelten mehr als 700 chinesischsprachige Dokumente, darunter Informationen über von der örtlichen Polizei erworbene Genomsequenzierer, Social-Media-Konten lokaler Sicherheitsbehörden und lokale Medienartikel, um das Ausmaß der Bemühungen der chinesischen Regierung aufzuzeigen.

Die Dokumente beschreiben auch lokale DNA-Sammelkampagnen in 22 der 31 Verwaltungsregionen Chinas, mit Ausnahme von Hongkong und Macau.

Die örtliche Polizei prahlte in diesen Dokumenten damit, dass sie – wenn nötig unter Zwang – Proben von 8 bis 26 Prozent der männlichen Bevölkerung vor Ort entnehmen könne.

Besonders besorgt sind Wissenschaftler über Vorwürfe, wonach Blutproben ohne entsprechende Einwilligung entnommen und die Öffentlichkeit nicht über deren Verwendung informiert würden.

Sie sagen, die Datenbank könnte für andere Zwecke als strafrechtliche Ermittlungen verwendet werden, einschließlich der Suche und Bestrafung von Familienangehörigen von Personen, die im Verdacht stehen, politische Verbrechen zu begehen oder die Regierung zu kritisieren.

„Wenn man Fantasie hat, kann man sich fiese Verwendungsmöglichkeiten vorstellen“, sagt Itsik Pe’er, ein Computerbiologe an der Columbia University in New York.

Da Y-STR-Daten außerdem zum Herstellen von Familienverbindungen verwendet werden können, gehen Forscher davon aus, dass sie private Informationen, wie etwa die Vaterschaft, von Personen preisgeben könnten, deren Informationen nicht in der Datenbank enthalten sind.

Laut Wang gibt es in China keinen Schutz der Privatsphäre.

„Die Polizei macht so ziemlich alles, was sie will“, sagte sie.

Es ist wichtig, Vorschriften zu erlassen

Chinas landesweite DNA-Sammlung ist auf einige Kritik gestoßen.

Ein Wissenschaftler des Ministeriums für öffentliche Sicherheit schrieb 2015 in der Zeitschrift Forensic Science and Technology1, dass es in China keine Rechtsgrundlage für die Erstellung einer Y-STR-Datenbank gebe.

Im März forderten Delegierte der Nationalversammlung der Regierung eine Regulierung der DNA-Sammlung, es ist jedoch unklar, ob dies geschehen wird.

Das Ministerium für öffentliche Sicherheit reagierte nicht auf die Bitte von Nature um eine Stellungnahme zu den Risiken der Nutzung der Datenbank für andere Zwecke als strafrechtliche Ermittlungen.

Am 22. Juni veröffentlichte die chinesische Nachrichtenagentur Xinhua einen Artikel, in dem sie behauptete, ASPI sei von US-amerikanischen Technologieunternehmen finanziert worden und habe versucht, China zu schaden, erwähnte jedoch den Y-STR-Bericht nicht.

James Leibold, ein hochrangiges ASPI-Mitglied und Mitautor der Studie, erhebt Einwände gegen die Charakterisierung der Arbeit von ASPI durch die chinesische Regierung. Er sagt, dass das Institut Gelder von amerikanischen und anderen Unternehmen erhält, was auf seiner Website veröffentlicht wird, und dass seine Forschung von Experten begutachtet wird.

„Es gibt keine einheitliche redaktionelle Linie zu China, sondern nur faktenbasierte empirische Studien zur Information der öffentlichen Meinung“, sagt Herr Leibold, ein auf Politik und Medien spezialisierter Wissenschaftler an der La Trobe University aus Melbourne, Australien.

Einige Experten fragen sich, warum die chinesische Regierung nur Y-STR-Daten katalogisiert, wenn sie mit etwas mehr Arbeit und Ressourcen Sequenzierungsdaten für die anderen 22 Chromosomenpaare des Körpers katalogisieren könnte. Da diese Daten für jede Person einzigartig sind, könnten sie zur Identifizierung dieser Person verwendet werden.

„Dieser kleine Aufwand würde zu einem viel überlegenen forensischen Instrument zur Verbrechensbekämpfung führen“, sagt Fulvio Cruciani, forensischer Genetiker an der Universität Sapienza in Rom.

Prinz sagte, China könne aufgrund der Kosten und Benutzerfreundlichkeit weiterhin eine Y-STR-Datenbank verwenden. Y-STRs sind kostengünstig und die Daten können in jedem der Hunderten von Kriminallabors des Landes analysiert werden. Andere Wissenschaftler wie Fabricio Santos, ein Evolutionsbiologe an der Bundesuniversität von Minas Gerais in Belo Horizonte (Brasilien), glauben, dass chinesische Behörden Wahrscheinlich bewahren sie Blutproben auf, um bei Bedarf in Zukunft tiefergehende Untersuchungen durchführen zu können.

„Es ist eine Kosten- und Zeitfrage“, fügt Santos hinzu, „aber die DNA-Proben werden immer noch da sein.“