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Hotmail: éxito y declive del primer Webmail gratuito del mundo

En los años 90, tener una dirección de correo electrónico era suficiente para impresionar a los demás. Los “geeks” de la época renunciaron al correo electrónico asignado por el proveedor de servicios de Internet para suscribirse a un tercer proveedor. Es en este contexto que Hotmail vivió su época dorada. Los tiempos han cambiado, el servicio ya no es lo que era. Descubra toda la historia.

Hotmail, una idea nacida en el campus

Al igual que Facebook, Hotmail nació de la imaginación de los estudiantes de tecnología. Durante sus estudios en la Universidad de Stanford, Jack Smith y Sabeer Bhatia desarrollaron el prototipo de lo que se convertiría en lo “imprescindible” en la mensajería electrónica. En 1995, los dos amigos juntaron sus ahorros para recaudar 4.000 dólares para desarrollar su proyecto. La idea atrajo rápidamente a los inversores. Un capital inicial de 300.000 dólares concedido por Draper Fisher hizo posible su lanzamiento.

Hotmail era un símbolo de libertad frente a proveedores de acceso como Moov o SFR. Estrenada un día después de la película “Independence Day” de Wil Smith, la plataforma toma su nombre del lenguaje HTML que los editores de páginas web conocen muy bien. Pionero en un sector no saturado, el servicio incluye una bandeja de entrada que el titular puede abrir en cualquier ordenador conectado a Internet. Con la competencia, debe hacerse en una dirección IP específica.

La otra ventaja de Hotmail era la posibilidad de elegir tú mismo el nombre. En otros lugares se generaba automáticamente y era mucho menos elegante. En resumen, la idea sedujo inmediatamente a una clientela joven, no necesariamente profesional. El concepto era innovador, incluso si el límite de almacenamiento era de 2 MB. Como referencia, Gmail actualmente permite 15 GB de respaldo en línea y Yahoomail es casi ilimitado. Fue una época dorada en la que 100.000 suscriptores se registraron en 1 mes.

La integración de Webmail en el ecosistema de Microsoft

Microsoft consideró adquirir Hotmail ya en 1997. En aquel momento, el servicio de correo electrónico contaba con 10 millones de suscriptores. Esta clientela internacional ya representa una cuarta parte del mercado. El líder del sector era AOL (America Online). Este proveedor contaba con 12 millones de suscripciones en su cartera. De todos modos, los fundadores de Hotmail no tenían prisa por llegar a un acuerdo con la firma de Bill Gates.

Sabeer Bhatia le dice al Indian Express que teme la actitud monopolista de Microsoft. Dicho esto, el acuerdo se firmó con una transacción valorada en 400 millones de dólares. Lo que convierte a los dos graduados de Stanford en los primeros millonarios de la era de Internet. Sin perder tiempo, el editor de Windows integró el recién adquirido Webmail en su conjunto de servicios denominado MSN. También era una forma de expandir su mercado a nivel internacional.

Un año antes del nuevo milenio, MSN Hotmail tenía 30 millones de usuarios. Unos 150.000 suscriptores adicionales se suman a sus filas diariamente. El frenesí por “INTERNET” se estaba produciendo a través de la mensajería electrónica. Casi el 80% de quienes tienen una vida digital activa tenían una dirección de correo electrónico. En cualquier caso, MSN Hotmail tenía el mérito de ser gratuito, fiable y accesible desde cualquier lugar.

Backdoor y la llegada de Google al mercado

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El éxito de MSN Hotmail atrajo rápidamente a los piratas informáticos. Los programadores demostraron lo vulnerable que era la plataforma ya en 1999. En la época de las computadoras Pentium, era posible piratear cualquier cuenta usando la contraseña «eh». Aunque Microsoft lo negó, la brecha creció rápidamente. Wired describe este problema de seguridad como uno de los más importantes en la historia de la Web 2.0, aún en su infancia. En 2001 se informó de un incidente similar. Simplemente crear una URL personalizada era suficiente para acceder a la bandeja de entrada de otra persona.

También han aparecido ataques de fuerza bruta. En busca de rendimiento, Microsoft lanzó Internet Explorer 6 y Windows XP. La firma de Redmond era líder en altas tecnologías, pero la presión competitiva venía de todas partes. En particular, está el navegador Netscape. Como los problemas no surgen solos, la empresa estadounidense tuvo que dar explicaciones al gobierno por su abuso de posición como líder en sistemas operativos.

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La verdadera amenaza surgió en 2004. En abril de ese año, Google lanzó el servicio Gmail. El proyecto bajo prueba ya ofrecía 1 GB de almacenamiento. Todo el servicio es gratuito. Lo que le dio al equipo de Bill Gates un momento difícil. Les llevó unos meses de desarrollo incesante hasta alcanzar los 250 MB de capacidad. El usuario podrá enviar un archivo adjunto cuyo tamaño máximo esté limitado a 10 MB.

Windows Live ha dado la sentencia de muerte

Windows Live Hotmail se desarrolló en el verano de 2007. Esta plataforma se enfrentó a los servicios de Gmail, cuyo alcance sigue creciendo. Google fue desarrollando otras ofertas complementarias además de ser un potente buscador. Fue el principio del fin del Webmail creado por Sabeer Bhatia y Jack Smith. Sus administradores apenas lograron hacerlo un poco más rápido que sus competidores, pero fue en vano.

La velocidad de Windows Live Hotmail no ha sorprendido mucho a los usuarios. Siempre estuvo atrasado en comparación con los demás. A pesar de que se volvió más fiable, no fue un éxito rotundo. Para contrarrestar la ofensiva de Google, los desarrolladores incluso lo vincularon con los navegadores Mozilla Firefox y Chrome. El suscriptor también dispone de un motor de búsqueda integrado llamado Bing.

Se agregaron algunas funciones interesantes a Hotmail en 2010. Fue un año de grandes actualizaciones para el sistema “Wave 4”. Microsoft pudo finalizar los filtros que se activan con un solo clic. Era posible limpiar la bandeja de entrada con unos sencillos gestos. Las nuevas características han chocado con la integración de Exchange ActiveSync y las tareas programadas. SSL finalmente se habilitó de forma predeterminada.

Lluvia de spam y gran migración a Outlook.com

Hotmail lleva mucho tiempo sufriendo por su imagen de servicio de mensajería obsoleto. Sus ofertas tuvieron dificultades para atraer a verdaderos fanáticos de las nuevas tecnologías. Además, la plataforma suele ser controlada por spammers y profesionales del correo masivo. Microsoft incluso tuvo que reservarse el derecho de cancelar cualquier cuenta que fuera en contra de su política antispam. No fue una solución a los mensajes spam que inundaron las bandejas de entrada.

El simple hecho de estar asociado con Hotmail era un problema para muchos usuarios. Para remediar esta situación, Microsoft ofrece Outlook. Esta alternativa goza de una mejor imagen. Según Brian Hall, jefe de Windows Live, esta plataforma tenía fama de ser más profesional. Desde entonces, los esfuerzos se han centrado en Outlook.com, cuya versión beta se lanzó en el verano de 2012. La refinada interfaz aporta un toque de modernidad.

Los suscriptores tienen la opción de mantener una dirección @hotmail.com o migrar a @outlook.com. En cualquier caso, en sólo dos semanas se registraron unos 10 millones de suscripciones. En 2013, había 400 millones de cuentas Outlook activas frente a los 300 millones de Hotmail, en un momento en el que todo iba bien para el servicio Webmail.

La era de la mensajería instantánea y Skype

Microsoft Outlook. com disfruta del éxito con nuevas funciones agregadas periódicamente. El interés en el servicio alcanzó su punto máximo con el lanzamiento de Skype. El público también aprecia la compatibilidad con IMAP y complementos de terceros. El editor incluso probó Outlook Premium, una versión paga. Este fracaso comercial obliga a la firma de Redmond a integrar la oferta en Office 365.

El último heredero de Hotmail no tardó en encontrar dificultades. Los piratas informáticos demostraron las fallas de seguridad en 2019. El pirata informático en cuestión se hizo pasar por un agente de relaciones con el cliente para acceder a las cuentas de sus víctimas. Este incidente menor obliga a Microsoft a revisar su copia. La firma ha cerrado brechas y al mismo tiempo lanza un modo oscuro para evitar la fatiga ocular.

Actualmente, cualquier conexión a una cuenta de Hotmail se redirige a outlook.live.com. Esta plataforma es compatible con todo tipo de direcciones lanzadas durante la vida del servicio Webmail. @hotmail, @outlook, @live, @passport o @msn, hay algo para todos los gustos. Además, los internautas pueden elegir libremente una de estas terminaciones para abrir una cuenta. Dicho esto, el correo electrónico tiende a perder interés en favor de otros canales de comunicación. Además de Skype, durante el Covid19 apareció toda una gama de herramientas de videoconferencia y mensajería instantánea.