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Hotmail: successo e declino della prima Webmail gratuita al mondo

Negli anni ’90, avere un indirizzo email era sufficiente per impressionare gli altri. I “geek” dell’epoca rinunciavano all’e-mail assegnata dal fornitore di servizi Internet per abbonarsi a un fornitore di terze parti. È in questo contesto che Hotmail ha vissuto il suo periodo d’oro. I tempi sono cambiati, il servizio non è più quello di una volta. Scopri tutta la storia.

Hotmail, un’idea nata nel campus

Come Facebook, Hotmail è nato dall’immaginazione degli studenti di tecnologia. Durante i loro studi alla Stanford University, Jack Smith e Sabeer Bhatia svilupparono il prototipo di quello che sarebbe diventato il “must to have” nel campo della messaggistica elettronica. Nel 1995, i due amici unirono i loro risparmi per raccogliere 4.000 dollari per sviluppare il loro progetto. L’idea attirò rapidamente gli investitori. Un capitale iniziale di 300.000 dollari concesso da Draper Fisher ha reso possibile il lancio.

Hotmail era un simbolo di libertà dai fornitori di accesso come Moov o SFR. Lanciata il giorno dopo il film “Independence Day” con Wil Smith, la piattaforma prende il nome dal linguaggio HTML che gli editor di pagine web conoscono molto bene. Pioniere in un settore non saturo, il servizio prevede una casella di posta che il titolare può aprire su qualsiasi computer connesso a Internet. Con i concorrenti, deve essere fatto su un indirizzo IP specifico.

L’altro vantaggio di Hotmail era la possibilità di scegliere autonomamente il nome. Altrove veniva generato automaticamente ed era semplicemente molto meno elegante. Insomma, l’idea ha conquistato subito una clientela giovane, non necessariamente professionale. Il concetto era innovativo, anche se lo spazio di archiviazione è limitato a 2 MB. Per riferimento, Gmail attualmente consente 15 GB di backup online e Yahoomail è quasi illimitato. Era un’epoca d’oro in cui si registravano 100.000 abbonati in 1 mese.

L’integrazione della Webmail nell’ecosistema Microsoft

Microsoft aveva preso in considerazione l’acquisizione di Hotmail già nel 1997. All’epoca il servizio di posta elettronica contava 10 milioni di abbonati. Questa clientela internazionale rappresenta già un quarto del mercato. Il leader del settore era AOL (America Online). Questo fornitore aveva 12 milioni di abbonamenti al suo portafoglio. Indipendentemente da ciò, i fondatori di Hotmail non avevano fretta di concludere un accordo con l’azienda di Bill Gates.

Sabeer Bhatia dice all’Indian Express di temere l’atteggiamento monopolistico di Microsoft. Detto questo, l’accordo è stato siglato con una transazione del valore di 400 milioni di dollari. Il che fa dei due laureati a Stanford i primi milionari dell’era di Internet. Senza perdere tempo, l’editore di Windows ha integrato la Webmail appena acquisita nella sua offerta di servizi denominata MSN. Era anche un modo per espandere il proprio mercato a livello internazionale.

Un anno prima del nuovo millennio, MSN Hotmail contava 30 milioni di utenti. Ogni giorno si aggiungono circa 150.000 abbonati aggiuntivi. La frenesia per “INTERNET” stava accadendo attraverso la messaggistica elettronica. Quasi l’80% di coloro che hanno una vita digitale attiva possiedono un indirizzo email. In ogni caso MSN Hotmail aveva il merito di essere gratuito, affidabile e accessibile da ogni luogo.

Backdoor e l’arrivo di Google sul mercato

pirateria informatica tramite hotmail

Il successo di MSN Hotmail ha attirato rapidamente gli hacker. Già nel 1999 i programmatori avevano dimostrato quanto fosse vulnerabile la piattaforma. Ai tempi dei computer Pentium era possibile hackerare qualsiasi account utilizzando la password “eh”. Sebbene Microsoft negasse, la violazione si allargò rapidamente. Wired descrive questo problema di sicurezza come uno dei più importanti nella storia del Web 2.0, ancora agli albori. Un incidente simile è stato segnalato nel 2001. La semplice creazione di un vanity URL era sufficiente per accedere alla casella di posta di qualcun altro.

Sono comparsi anche attacchi di forza bruta. Alla ricerca di prestazioni, Microsoft ha lanciato Internet Explorer 6 e Windows XP. L’azienda di Redmond era leader nelle alte tecnologie, ma la pressione competitiva proveniva da ogni parte. In particolare c’è il browser Netscape. Dato che i problemi non nascono da soli, l’azienda americana ha dovuto spiegare al governo il suo abuso di posizione come leader nei sistemi operativi.

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La vera minaccia fece capolino nel 2004. Nell’aprile di quell’anno Google lanciò il servizio Gmail. Il progetto in prova offriva già 1 GB di spazio di archiviazione. L’intero servizio è gratuito. Il che ha dato filo da torcere alla squadra di Bill Gates. Ci sono voluti alcuni mesi di incessante sviluppo per raggiungere i 250 MB di capacità. L’utente può inviare un allegato la cui dimensione massima è limitata a 10 MB.

Windows Live ha suonato la campana a morto

Windows Live Hotmail è stato sviluppato nell’estate del 2007. Questa piattaforma si è confrontata con i servizi di Gmail la cui portata continua a crescere. Google stava sviluppando altre offerte complementari oltre ad essere un potente motore di ricerca. Fu l’inizio della fine per la Webmail creata da Sabeer Bhatia e Jack Smith. I suoi amministratori sono riusciti a malapena a renderlo un po’ più veloce rispetto ai concorrenti, ma è stato inutile.

La velocità di Windows Live Hotmail non ha entusiasmato più di tanto gli utenti. Era sempre indietro rispetto agli altri. Nonostante sia diventato più affidabile, non è stato un successo clamoroso. Per contrastare l’offensiva di Google, gli sviluppatori lo hanno addirittura collegato ai browser Mozilla Firefox e Chrome. L’abbonato ha anche un motore di ricerca integrato chiamato Bing.

Alcune funzionalità interessanti sono state aggiunte a Hotmail nel 2010. È stato un anno di grandi aggiornamenti per il sistema “Wave 4”. Microsoft è stata in grado di finalizzare i filtri che vengono attivati ​​con un clic. Era possibile pulire la casella di posta con pochi semplici gesti. Le nuove funzionalità sono state affiancate dall’integrazione di Exchange ActiveSync e dalle attività pianificate. SSL è stato finalmente abilitato per impostazione predefinita.

Pioggia di spam e grande migrazione su Outlook.com

Hotmail soffre da tempo della sua immagine di servizio di messaggistica obsoleto. Le sue offerte faticavano ad attirare i veri appassionati delle nuove tecnologie. Inoltre, la piattaforma viene comunemente presa in mano da spammer e professionisti del mailing di massa. Microsoft si è addirittura dovuta riservare il diritto di chiudere qualsiasi account che violasse la sua politica anti-spam. Non era una soluzione ai messaggi di spam che inondavano le caselle di posta.

Il semplice fatto di essere associati a Hotmail era un problema per molti utenti. Per rimediare a questa situazione, Microsoft offre Outlook. Questa alternativa gode di un’immagine migliore. Secondo Brian Hall, il capo di Windows Live, questa piattaforma aveva la reputazione di essere più professionale. Da allora gli sforzi si sono concentrati su Outlook.com, la cui versione beta è stata rilasciata nell’estate del 2012. L’interfaccia raffinata porta un tocco di modernità.

Gli abbonati possono scegliere se mantenere un indirizzo @hotmail.com o migrare a @outlook.com. In ogni caso in sole due settimane si sono registrati circa 10 milioni di abbonamenti. Nel 2013 erano attivi 400 milioni di account Outlook contro i 300 milioni di Hotmail in un momento in cui tutto andava bene per il servizio Webmail.

L’era della messaggistica istantanea e di Skype

Microsoft Outlook. com riscuote successo con nuove funzionalità aggiunte regolarmente. L’interesse per il servizio ha raggiunto il picco con il lancio di Skype. Il pubblico apprezza anche il supporto per IMAP e per i componenti aggiuntivi di terze parti. L’editore ha anche provato Outlook Premium, una versione a pagamento. Questo fallimento commerciale costringe l’azienda di Redmond a integrare l’offerta in Office 365.

Non c’è voluto molto prima che l’ultimo erede di Hotmail incontrasse difficoltà. Le falle di sicurezza sono state dimostrate dagli hacker nel 2019. L’hacker in questione si è spacciato per un agente delle relazioni con i clienti per accedere agli account delle sue vittime. Questo piccolo incidente costringe Microsoft a rivedere la sua copia. L’azienda ha colmato il divario e allo stesso tempo lancia una modalità oscura per evitare l’affaticamento degli occhi.

Attualmente, qualsiasi connessione a un account Hotmail viene reindirizzata a outlook.live.com. Questa piattaforma è compatibile con tutte le tipologie di indirizzi lanciati durante la vita del servizio Webmail. @hotmail, @outlook, @live, @passport o @msn, ce n’è per tutti i gusti. Inoltre, gli utenti di Internet possono scegliere liberamente uno di questi finali per aprire un conto. Detto questo, la posta elettronica tende a perdere interesse a favore di altri canali di comunicazione. Oltre a Skype, durante il Covid19 sono apparsi tutta una serie di strumenti di videoconferenza e di messaggistica istantanea.